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新的超音速客机时速可达2335公里。图为2003年3月31日,协和号最后一次在纽约JFK机场起飞。 (路透)
超音速协和号 退役15年 新创业者难忘情

自从超音速客机协和号(Concorde)在2003年退役后,超音速空中旅行虽停滞了一段时间,但许多人仍未放弃梦想,一批航空新创业者加上亚洲地区需求,让超音速客机可望卷土重来,业者宣称,届时上海到洛杉矶航程将从现在的12小时缩短到只需5小时。



超音速双人座概念机XB-1。Getty Images
日本航空 订了20架超音速客机

美国有线电视新闻网(CNN)报导,在主要超音速飞机新创业者中,Boom科技动作最快,除了已从投资人跟战略合作伙伴如维珍航空公司募到8500万美元资金,在亚洲也获得支持。据报导,日本航空公司在去年12月拿出1000万美元,预订了20架55人座超音速客机优先承购权,预计于2023年亮相飞行。




 影片来源:YouTube
Boom科技插旗中国 携手旅游网 概念机明年飞

此外,拥有3亿注册用户的亚洲最大旅游服务供应商携程,在上月底成为Boom在中国首个战略合作伙伴。

携程商务长Victor Tseng告诉CNN Travel说:“中国对航空旅行的需求非常强劲,有望成为超音速空中旅行最大市场之一。除了日益成长的中产阶级及更多的可支配收入外,中国人现在愈来愈有兴趣将钱花在体验上。旅行已成寻求幸福的一种重要形式。”



画家笔下的S-512超音速客机。 (路透)
他表示,携程报告显示去年中国出境游客数量达1.3亿人次,加上目前持有护照的中国民众不到一成,此一领域的未来发展是非常有希望的。

Boom最早可能在明年推出第一阶段的计画,该公司已宣布计画在明年试飞双座概念机XB-1。顺利的话,未来该公司的飞机将以2.2马赫(时速约2335公里)、超过音速两倍翱翔天际。以这种速度,从上海到洛杉矶原本12小时的航程将减为5至6小时。

初期Boom打算先推出55人座飞机,这和过去协和号可载92至128名乘客相比,座位少了许多,但预料票价会比协和号“亲民”。当年协和号纽约到伦敦来回票要价约1.3万美元,Boom的相同航线票价约为5000美元,跟传统客机商务舱票价相去不远。



Boom科技进军超音速客机市场,今春和携程成为合作伙伴。 (新华社)
“比协和号安静30倍” 音爆问题解决了

另外,超音速客机当年遭遇的一大问题,就是飞机突破音速时会产生音爆,这种如打雷般的巨响会干扰地面民众,因此现在美国领空禁止超音速客机飞航。Boom创办人萧尔说,为了这个问题,他们尝试了上千种飞机外型设计,找到了最佳机型,号称“音爆比协和号安静30倍”。

欧尼尔顾问公司的航空业分析师哥尔兹表示,除了音爆,当年协和号面临的一大问题就是亏损。超音速客机必须在外型、油耗、载重量之间达成妥协,当年协和号每班机载客120人已是最符合经济效益的做法,尽管票价已比一般客机贵很多,但还是赔钱。



超音速客机有望重回天际。图为Boom科技公司双人座超音速客机XB-1(上)和55人座超音速客机。 (路透)
碳纤维机身减重省油 太空总署新机2021年发表

Boom的解决之道是用比铝更轻的碳纤维制作机身,达到减重省油,不过,该公司还是需要克服许多难关,包括筹措数十亿美元资金、试飞成本、审核批准、建厂与量产等问题。



Boom科技去年底获日本航空公司投资,进军超音速客机市场。 (路透)
即使如此,Boom并非唯一一家投入超音速民航机的业者。美国太空总署最近就和洛克希德马丁合作研发超音速X-Plane,准备在2021年发表。波士顿的Spike公司也正在研发S-512超音速客机,总部在内华达州的Aerion公司计画最快明年试飞AS2超音速机,英国HyperMach的超音速机打算2020年试飞。超音速民航机重回天际,看来只是迟早的问题。